更新:冥王星冰冷的面孔透露,宇宙飞船'手机回家'

*更新,7月14日,下午9:22: 消息很短但很甜蜜:冥王星任务继续存在。 星期二晚上,NASA收到了来自New Horizo​​ns的“电话回家”消息,这是航天器经过矮行星后幸存的信号。 今天早些时候,美国宇航局的科学家们庆祝探测器距离冥王星最近的方法,但是由于太空船在执行大量科学任务的过程中无法与地球进行近24小时的通信,因此任务团队只能假设一切都在计划中。 与冥王星系统中的碎片发生灾难性碰撞的可能性非常小 - 不到1万分之一 - 但仍然迫不及待地等待恢复与心爱的宇宙飞船的恢复接触。

美国东部时间晚上8点53分,西班牙国家航空航天局的深空网络射电望远镜中的一个锁定了航天器的信号。 早前4.5小时由New Horizo​​ns发出的信息主要包含航天器健康信息,该信息由位于马里兰州劳雷尔的约翰霍普金斯大学应用物理实验室的任务经理迅速评估。 美国东部时间晚上8点58分,任务运营经理爱丽丝鲍曼已经看够了。 “我们有一个健康的航天器,”她说。 “我们从冥王星出境。”

冥王星的最新图像将在周三之前到达。 美国宇航局计划在美国东部时间周三下午3点的新闻发布会上发布新图像。

人类已完成对太阳系的初步侦察。 今天早上,一艘名为New Horizo​​ns的小型宇宙飞船在经历了长达9。5年的旅程之后穿过冥王星,标志着太阳系“第三区”内的世界的第一次探索:数千个冰冷世界称为柯伊伯带。 2006年,冥王星被降级为“矮行星”的地位,但作为柯伊伯特带中最大的物体,对世界的科学兴趣仍然没有得到满足。

数百名科学家,朋友和家人在美国东部时间早上7点49分在马里兰州劳雷尔的约翰霍普金斯大学应用物理实验室(APL)举行的庆祝活为NASA经营新视野任务。 距离大约47亿公里的新地平线在距离冥王星12,500公里的地面上空飞行。

然而,对于所有喜庆和挥舞旗帜的人来说,这个时刻是人为的:对航天器位置的了解是理论上的。 New Horizo​​ns专注于预先编制的科学观测方案,无法与地球通信,正在加速自动驾驶; 一个APL清洁工吸尘空的任务控制室的视频镜头说明了这个想法。 直到美国东部时间星期二晚上8点52分,科学家们才知道这种技术能够幸存下来,当时它以光速经过4.5小时的旅程后,一个包含其健康信息的基本无线电信息到达地球。

特派团团队周二早上所做的是冥王星桃色脸的新形象,拍摄前一天晚上,每像素4公里,比哈勃太空望远镜的图像好1000倍。 该任务的首席调查员艾伦·斯特恩(Alan Stern)在美国宇航局(NASA)的Instagram账号上首次公布会议纪录后,向新闻记者的礼堂公布了这一形象。 光滑,明亮的平原冰坐在水坑旁边,有着悬崖,陨石坑和裂缝的黑暗区域。 “那个美丽的新星球的掌声如何,”他说。

斯特恩说,冥王星的表面看起来比它的大月亮Charon要严重得多,这意味着表面已经以某种方式铺设了。 这种平滑过程可能来自保持岩石和冰软的内部热量,也可能来自下雪的霜冻,并将表面覆盖在新鲜的冰中。 “要么[冥王星]的内部引擎继续运行,并且正在发生活跃的过程,”斯特恩说,“或者那些大气过程本身掩盖了地质,掩盖了陨石坑。”

康奈尔大学(Cornell University)的行星科学家Jonathan Lunine不赞成新视野(New Horizo​​ns)团队,他赞成后者的解释。 他最初的印象是,冥王星比海王星的海卫陨坑要大得多,海王星的月亮大小与冥王星相同,被认为是被捕获的柯伊伯带天体。 特里顿有一个着名的“哈密瓜”地形,被认为是由海王星的潮汐拉动所形成的热量,允许熔化的冰块上升和翻转。 Lunine说,冥王星崎岖不平的表面部分看起来更像雕刻和陨石坑。 “它告诉我,[冥王星]的地壳没有加热和修改到特里顿的程度。”

但是,冥王星的脸仍然包含光滑明亮的冰块。 科学家们猜测,最明亮的地区会含有氮冰,而中等明亮的地区会含有更多的甲烷冰。 黑暗区域可能含有有机分子,这些有机分子是由冰,紫外线和宇宙射线的相互作用产生的。 Lunine说,最黑暗和最明亮的地区带有冥王星的赤道,这有点令人费解; 他本来期望明亮的氮冰 - 在温度较高的温度下最不稳定 - 聚集在两极。 他说这可能与冥王星奇怪的旋转倾斜和拉长的轨道有关,怀疑是以奇怪的方式驱动冥王星的稀薄气氛。

APL的New Horizo​​ns团队成员Casey Lisse表示,冰冷地区可能受海拔控制,而非纬度。 最亮的区域,即心形明亮区域的“左心室”,似乎是地形凹陷。 西边的黑暗区域似乎是一个地形高点,可能高出5到15公里。 他表示,在萧条时期,大气压力可能更高 - 或许足够高,以使氮冰保持稳定。 “我们所看到的看起来是高程控制的,”他说。

但早期的形象尚不足以让科学团队提供更多的推测。 一旦New Horizo​​ns通过Pluto系统并开始从飞越中发回数据,更多的图像以及成分化学信息将会降下来。 在如此巨大的距离下,下行速率每秒1000到4000比特之间 。 但在16个月下载捕获数据的过程中,斯特恩表示,涓涓细流将变成“数据瀑布”。“敬请关注,”斯特恩不断重复。

Lunine说,冥王星出现的多样性 - 包括活跃的大气层和地质过程 - 使他不同意国际天文学联盟决定称冥王星为矮人。 “这真的是一颗行星,”他说。 他指出,电子具有双重定义,即粒子和波。 “为什么我们不能称冥王星为行星柯伊伯带天体?”他问道。 “我认为我们必须将其视为两者。”

*参见 Science 的 ,包括New Horizo​​ns flyby的定期更新。